¿Cuáles son los beneficios del sueño para el cerebro?

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Siempre ha sido tema de discusión por qué el ser humano necesita dormir, al punto en que se pasa un tercio de la vida posado sobre un colchón. Muchos lo disfrutan, y se refieren al acto como una de las actividades más placenteras de la vida, tanto como comer o tener sexo, otros se molestan, al tener que emplear tanto tiempo en una necesidad biológica restándole oportunidades de disfrutar otras experiencias de la vida.

Muchos científicos a lo largo del tiempo han especulado y discutido sobre diversas creencias y razones de por qué resulta una actividad vital, sin contar con data suficiente para sustentar una determinada teoría. Pero hace años surgió nueva evidencia que ha favorecido una hipótesis en particular, que tiene tiempo sobre la mesa: El cerebro se limpia a sí mismo mientras uno duerme.

Por largo tiempo, muchos científicos han sabido que dormir cumple funciones beneficiosas para el cerebro y por ende para el ser humano, que van desde el afianzamiento de conocimientos y la consolidación de recuerdos en la memoria hasta la regulación del metabolismo; pero estos procesos no se habían reconocido como la función principal del acto de dormir.

Un estudio publicado en 2013, por la universidad de Rochester, en Nueva York, reconoce la primera evidencia experimental a nivel molecular sobre lo que podría ser la función principal del dormir: Permitir que el cerebro se limpie de subproductos que resultan tóxicos para el organismo. Un lavado de cerebro.

El estudio involucraba la observación de fluidos a través del cerebro de un ratón mientras éste se encontraba dormido y despierto, enfocado en cómo estos fluidos se movilizaban a través del sistema de drenaje glinfático o los espacios entre neuronas, e identificando las principales diferencias entre ambos estados, quedando demostrado que mientras se está dormido el movimiento de fluidos a través de los tejidos se incrementaba y el mismo era casi nulo si estaba despierto.

Tal como si fuese un lavavajillas: el cerebro elimina sustancias nocivas al dormir

Los científicos al ver que el flujo de sustancias era mayor en estado de reposo y que también el espacio intersticial entre las células aumentaba hasta un 60% mientras se dormía, decidieron realizar otro experimento, descubriendo que cuando ciertas proteínas eran inyectadas en el ratón, éstas eran procesadas mucho más rápido durante el sueño.

Muchas enfermedades neurológicas ­–desde Alzheimer hasta derrames cerebrales y demencia- están asociadas a la perturbación del sueño. Este estudio sugiere que la falta de sueño podría jugar un papel importante en el desarrollo de este tipo de enfermedades, impidiendo que el cerebro cumpla con su principal función de eliminar estas toxinas, lo que produce una acumulación dañina de estas sustancias generando un daño irreparable.

Hasta ahora no se sabe si la necesidad de limpiar nuestro cerebro de estas sustancias activamente regule el sueño de alguna forma, es decir si la acumulación de estos subproductos metabólicos hace que nos de sueño y hasta qué punto la auto-limpieza de estos fluidos en nuestro cerebro mejora el funcionamiento de las neuronas.

De todos modos es incuestionable que dormir resulta beneficioso para el cerebro ya que durante este estado de reposo, se tiene la oportunidad de realizar diversos procesos vitales para el ser humano que requieren mucha energía y simplemente no se pueden ejecutar cuando el cerebro se encuentra ocupado procesando información sensorial.

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